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布兰森的维珍轨道飞机计划在12月重做演示 寻求1.5亿美元的新资金

2020-10-15 13:02:58来源:

理查德·布兰森爵士(Richard Branson)的小型卫星发射专家维珍轨道(Virgin Orbit)希望从5月首次演示发射失败中恢复元气,旨在于12月进行下一次演示任务。

使用改装的波音747飞机来发射火箭的维珍轨道公司诊断出发动机高压燃油管路发生故障,从而导致火箭在发射后不久就关闭了。但是该公司几乎已经完成了火箭的测试,该火箭将使用改装的发动机执行第二次演示任务。

维珍轨道公司首席执行官丹·哈特(Dan Hart)告诉CNBC:“目前,火箭的后端是敞开的,新发动机已在工厂车间安装,接下来几天我们将安装它。”“我们将在下周初开始预启动操作……(通常是大约四个星期的操作)。”

该公司是布兰森太空旅游公司Virgin Galactic的子公司。维珍轨道公司是一家完全独立的公司,由布兰森的跨国集团维珍集团私有。

维珍轨道公司正在开发一种空中发射系统,该系统旨在运载重达500公斤的小型卫星进入轨道。747喷气式飞机将其LauncherOne火箭升至约45,000英尺的高度,然后将其放下,然后迅速发射引擎并加速进入太空。

哈特认为,如果不违反维珍轨道公司的规定,维珍轨道公司将在其首次发射时进入轨道。

“这些系统实际上在名义上运行……这是一次无聊的飞行。火箭掉落了,一切都运转得非常好,如果你看看我们的飞行方式,那将是我们预测的中心。”哈特说,并补充说,除了燃料线,“一切都是坚如磐石。”

由于当前局势,Virgin Orbit诊断出该问题的原因是许多员工在远程工作。用于第二次演示任务的火箭,是该公司迄今为止制造的第三枚助推器,已经在维京轨道公司在莫哈韦沙漠中的工厂进行了全面测试。哈特说,Virgin Orbit公司将在本月开始预启动运营之前,使用改进后的引擎重复进行部分测试。但是即使遇到了挫折,Virgin Orbit仍然能够朝着提供可以快速为客户提供的发射服务的目标取得进展。

“对于我们刚刚在莫哈韦沙漠的火箭所做的工作-结帐-第一枚火箭花了我们大约三个半月的时间。哈特说,我们仅用了大约两周的时间就完成了第二枚演示火箭。“我们看到效率得到了极大的提高,因为在此之前,我们还进行了一半时间的发动机测试。”

布兰森则继续支持Virgin Orbit。

布兰森在给CNBC的电子邮件声明中说:“维珍轨道公司的前景及其以其全新的发射方式撼动卫星发射市场的能力令我感到兴奋。”“过去十年来,Orbit一直在构建快速,响应迅速的系统,该系统功能多样,并得到了长滩和莫哈韦沙漠地区一支非常有才华的团队的支持。维珍轨道公司(Virgin Orbit)吸引了来自世界各地的政府和公司成为其合作伙伴,并准备将其转变为可以产生真正影响的公司。”

寻求新资本

哈特(Hart)证实,维珍轨道航空(Virgin Orbit)正在“就进一步投资进行讨论”,该公司正在寻求约1.5亿美元的新资本–哈特表示,此次融资将“在未来几个月内进行。”《华尔街日报》周日报道说,Virgin Orbit的融资可能高达2亿美元,而该公司的估值达到了约10亿美元。该公司拒绝了CNBC关于其估值的置评请求。

关于维珍轨道公司迄今已投资多少的猜测存在很大差异,估计范围为4亿至5亿美元,甚至超过7亿美元。赫德拒绝透露维珍轨道公司的支出额,而是表示迄今为止该公司的投资来自布兰森的维珍集团或Mubadala投资公司PJSC(阿拉伯联合酋长国主权财富基金,该公司在维珍银河公司中也有重大股份)。

至于维珍轨道公司的长远未来,自从维珍银河公司去年通过SPAC合并公开上市以来,哈特表示,就其公司是否可能进行IPO而言,“一切都摆在桌面上”。

哈特说:“(市场)正在发生一些非常有趣的发展,但我们显然将重点放在了下一次飞行上,并逐步实现商业化。”“我们可以使用该系统做很多事情,其中​​一些会花费更多的资金。因此,我们将继续研究我们的选择。”

Virgin Orbit的首席执行官指出,从历史上看,火箭公司可能“需要很长时间才能使现金流达到正数”。但哈特(Hart)预计,维珍轨道公司(Virgin Orbit)会比其他火箭制造商更快地展示自己的劳动成果,因为他的公司一直在建设生产设施并同时提高发射效率,因此“前期投资应能更快带来成果。”

哈特说:“我们把钱花在了两三件事上。”“我们拥有一种新型的火箭,与市场上的其他火箭不同,我们没有重新制造60年代的地面发射火箭。我们已经在工厂花了很多钱,现在[火箭]排名第七。

Virgin Orbit的高额投资吸引了航天行业其他人士的关注,其中最著名的是Rocket Lab首席执行官Peter Beck,他的公司目前是小型火箭市场上公认的领导者。火箭实验室已经成立以来募集约2.9亿$,与自2018年贝克首次成功轨道发射13个完成了任务,在评论科技网站Ars Technica的,质疑的投资迄今为止的处女轨道的水平:“我看不出那个商业案例结束了……您如何花费那么多钱并获得投资回报?”但是哈特认为,将维珍轨道公司的空中发射方法与其他地面小型火箭进行比较是一个“完全有缺陷的”类比。

哈特说:“很高兴看到我们的竞争对手给予关注。”“这些关于[迄今为止,维珍轨道公司的投资]的故事基本上是在采访我们的竞争对手,他们对他们的世界正在发生的事情有些不安,并且看到我们像货运火车一样走上正轨。”

注意到Virgin Orbit仍然拒绝透露其在开发系统方面的投入,Hart要求“专注于我们将新技术,即液态空气发射火箭技术推向发射市场这一事实。”

哈特说:“我专注于我们带来的功能:空中发射的响应能力和物理特性与地面发射伙伴所提供的完全不同。”“我们可以从任何地方飞往任何轨道。”

此外,哈特还强调说,维珍轨道公司“在过去三年中显着提高了运营能力”,这是自“本质上是作为次级项目开始”以来,该公司花在开发火箭上的时间。Virgin Orbit的员工总数略高于500,但准备“在加利福尼亚州长滩建立一家成熟的工厂”开始商业服务。那家工厂每年能生产约20枚火箭。而且,尽管“一架747飞机可以做很多事,”哈特说维珍轨道号确实计划在定期发射后增加更多的喷气式飞机。

哈特说:“我们也在与其他可能希望在自己的国家或组织中任职的人交谈。”“而且747飞机现在是一架廉价飞机,因此在我们的投资以及我们的客户之间,直到有几架747飞机投入运行后,时间不会太长。”

小型火箭的全球市场

Virgin Orbit估计,全球小型发射市场“在未来五年内将有超过20亿美元的发射活动。”哈特说,除了美国,英国,日本和关岛以外,维珍轨道公司还与“其他一些国家”进行了交谈,这些国家对该公司的发射服务感兴趣,尤其是在欧洲和南美。

哈特说:“许多国家现在都有卫星生产者,太空机构和令人兴奋的计划,并且每个国家都希望在附近有一个发射场。”

由于维珍轨道公司是在偏远领空发射火箭,因此它与美国联邦航空局(FAA)等监管机构密切合作,其时间表并不取决于佛罗里达州卡纳维拉尔角(Cape Canaveral)等发射设施的时间表。

哈特认为小型发射市场分为三个部分:商业,NASA和国家安全。商业机会来自正在发射卫星网络(称为星座)的私人公司。哈特说,对于在一个星座内部署和更换卫星,发射的可用性和灵活性“将是关键”。哈特还“与NASA的领导层进行了很多讨论”,讨论发射机会。哈特说,航天局越来越多地利用小型卫星来进行诸如与星际飞行任务之间的通信等用途。最终,美国国家安全部门“可能是市场的最大部分”,维珍轨道公司的所有火箭建造竞争对手都各自为五角大楼及其各种武器提供发射。

布兰森此前曾与美国空军进行过交谈,宣传维珍轨道号在迅速提供国家安全发射方面具有优势。哈特还强调说,维珍轨道号还具有比从地面发射的火箭更谨慎的优势。

“如果您处于固定的发射基地,并且您的储罐中有蒸汽逸出,那么每个人都知道接下来会发生什么,他们大概会知道您要去哪里,”哈特说。“如果您要从某个地方的某个机场起飞的747,那不是完全一样的事情。您可以随时随地定位,这确实引起了国家安全社区的关注。”

Virgin Orbit于9月加入了国防部演习,该演习被称为高级战斗管理系统(ABMS)。哈特说,五角大楼在演习的中间选择了维珍轨道作为发射提供者,应该替换一颗模拟受损的卫星。

哈特说:“我们立即从莫哈韦起飞,飞越太平洋,进行了模拟部署,然后又降落下来。”

至于Virgin Orbit目前在小型发射市场上的股份,哈特说,该公司已经预定了大约十二个发射项目。在第二次演示飞行之后,维珍轨道公司计划在2021年进行大约六次飞行,该演示飞行将根据NASA的“风险级发射服务”计划运载11颗小型卫星。

哈特说:“然后,我们希望在第二年将节奏进行倍增,因此我们计划在2022年进行大约十二次发射。”“明年的关键将是加快步伐并保持正常的节奏。”

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